Een ogenschijnlijk alledaags uitstapje naar het zwembad als vijfjarige veranderde het leven van Taylor MacKenzie en haar familie.

De Schot, nu 15, heeft autisme en een verstandelijke beperking. En ze was grotendeels non-verbaal tot de dag dat papa Richard en mama Lisa zich weer verwonderen.

“Ze kwam uit het water en zei toen: ‘Kietel je tenen als je het water aanraakt!’ Richard herinnert zich: “We keken elkaar aan en zeiden: ‘Wat zei ze?’ Het was de eerste keer dat we hem echt hoorden spreken.”

McKenzie’s talent en passie voor zwemmen groeide snel. “Toen ze het goed begon te doen op zwemgala’s, denk ik dat ze besefte dat ze iets goed kon doen en net als iedereen in het zwembad kon zijn”, zegt Lisa.

De reis die tien jaar geleden begon bij zijn plaatselijke zwembad, bereikt in juni Berlijn voor de Special Olympics World Games, die over 100 dagen beginnen.

McKenzie, uit Dundee, is de jongste persoon die is geselecteerd voor Team Groot-Brittannië op het enorme multisportevenement met 7.000 deelnemers uit 190 landen.

“Ik was geschokt toen ik erachter kwam”, zegt ze. “Ik had er geen woorden voor. Het was geweldig. Ik had niet gedacht dat ik geaccepteerd zou worden vanwege mijn leeftijd, maar om Team GB te vertegenwoordigen, het is zo’n geweldige kans en ik ben er erg dankbaar voor om er deel van uit te maken. “

Door de handicap van McKenzie staat ze voor uitdagingen in aspecten van het leven die velen van ons als vanzelfsprekend beschouwen. Het volgen en onthouden van instructies, het vasthouden van de aandacht, zijn moeilijk. Zwemmen is dan ook veel meer dan een hobby.

“Ik denk dat zwemmen een grote impact op mijn leven heeft gehad”, zegt ze. “Ik heb veel problemen op school.

“Dus ik zou zeggen dat zwemmen dat allemaal een beetje vervaagt. En het is gewoon beter om me op te concentreren, het geeft me iets om mijn gevoelens en hoe ik ben te uiten. Het is nu een deel van mij.

“Ik train vijf keer per week, twee uur per sessie. Het is school, dan kom ik thuis om een ​​halfuurtje thee te drinken, en dan ga ik meteen zwemmen. Tegen de tijd dat ik thuiskom, is het tijd om te slapen. En ik herhaal dat.”

Taylor zal deze rigoureuze routine volgen terwijl ze zich voorbereidt op Berlijn in de Monifieth Swimming Club, een paar kilometer ten oosten van Dundee, samen met traditionele zwemmers onder leiding van hoofdcoach Kirsty Thompson.

Dit is waar de belangrijkste Special Olympics-filosofie van inclusie wordt toegepast op elke sessie.

“Het gaat erom Taylor kleinere instructies te geven, de belangrijkste punten waarop ik wil dat ze zich echt concentreert”, zei Thompson. “Maar wat voor Taylor werkt, als we het op die manier aanpassen, werkt ook geweldig voor anderen.

“Inclusief zijn is absoluut mogelijk, zolang je die communicatie maar gaande houdt en nadenkt over hoe je dingen doet.

“Taylor bloeit, maar dat duwt haar niet alleen vooruit. Je kunt zien dat iedereen blij is voor Taylor en dat willen ze ook voor zichzelf bereiken. Dus dat is geweldig.”

Van trainen met een bungeekoord tot “comeback”

McKenzie’s ouders bieden toegewijde steun en bedenken zelfs ingenieuze methoden om haar training voort te zetten tijdens de Covid-19-pandemie toen de zwembaden gesloten waren.

Ze kochten een diep peuterbad voor op het terras, en door het met een stuk bungeekoord aan een hek te binden, kon Taylor urenlang met weerstand zwemmen.

De ontwrichting door Covid is bijzonder moeilijk gebleken voor mensen met een verstandelijke beperking. Daarom markeren de Special Olympics World Games van deze zomer een vreugdevolle terugkeer naar actie.

“We hebben twee jaar een pandemie doorgemaakt die onze deelnemers en atleten heeft belet om welke sport dan ook te beoefenen”, legt Laura Baxter, strategisch directeur van Special Olympics GB, uit.

“We hebben geen landelijke Zomerspelen kunnen houden. De afgelopen jaren hebben we dus geen competitie gehad.”

Baxter houdt toezicht op sportvoorziening voor mensen met ontwikkelingsstoornissen.

Vestigingen zijn vaak traag opengegaan voor hun concurrenten, die tot de meest kwetsbaren voor Covid behoren en daarom graag openbare ruimtes willen vinden. Dit alles droeg bij aan een diep gevoel van isolement.

“Voor onze atleten heeft de pandemie voor veel uitdagingen gezorgd”, voegt Baxter toe. “Ze zijn hun structuur kwijt, hun sociale band, hun sport en dit gevoel van zijn en erbij horen.

“Dus in staat zijn om de World Games met een knal terug te brengen, is zo belangrijk voor ons in de beweging.”